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La conquista de Marte, un reto tecnológico cada vez más cerca

La conquista de Marte, un reto tecnológico cada vez más cerca

El sueño de colonizar el planeta rojo cada vez está más cerca gracias a la tecnología. La impresión 3D, nuevos materiales e instrumentos técnicos y la inteligencia artificial son ideas que prometen solucionar los grandes obstáculos que aguardan en nuestro vecino marciano


 

NASA, ESA, the Hubble Heritage Team, J. Bell, and M. Wolff
NASA, ESA, the Hubble Heritage Team, J. Bell and M. Wolff

Desde que en 1969 el ser humano colonizara la Luna, todas las miradas se posaron sobre otro cuerpo celeste un poco más alejado del planeta Tierra: Marte. Según los expertos, nuestro vecino rojo es tecnológicamente alcanzable, muy interesante desde el punto de vista astrobiológico y un hermano gemelo de la Tierra que, en los orígenes del Sistema Solar, albergó agua.

Sin embargo, son muchos y muy complejos los retos que están sobre la mesa: un viaje de ida que incluya billete de vuelta, necesidades básicas como respirar y alimentarse, y la construcción de un hogar habitable que proteja contra la peligrosa radioactividad debida a la ausencia de capa de ozono. "Un asentamiento humano en Marte implica problemas titánicos, hay que desarrollar mucha tecnología que aún no existe, pero la experiencia histórica nos dice que, cuando hay inversión en ciencia, todo se consigue", afirma el Coordinador del Grupo de Habitabilidad y Ambientes Extremos del Centro de AstrobiologíaFelipe Gómez.

Ese sueño de habitar Marte se acerca un poco más y estas son las tecnologías que lo podrían hacer posible. 

 

El viaje a Marte: ¿cómo llegar?

Hay que empezar por el principio: lo primero es llegar. Gómez indica que no se trata de algo trivial y que es esencial reducir la duración del viaje: "Curiosity tardó nueve meses; Insight necesitará unos seis, pero porque no lleva ningún tipo de habitáculo para un ser humano. Cuando empezamos a incorporar más estancias y más peso, el tiempo de vuelo aumenta y estaríamos hablado de varios años de viaje. Además, el despegue de un tonelaje así es carísimo".

NASA/JPL.
NASA/JPL.

El científico de la Agencia Espacial Europea (ESA) e investigador del proyecto Mars Express, Bernard Foing, enumera las tecnologías críticas para alcanzar el planeta rojo: "Cohetes y satélites, sistemas de entrada atmosférica, nuevos paracaídas y módulos de aterrizaje con cámaras panorámicas y de alta resolución, y herramientas de comunicaciones y operaciones a distancia". Una vez allí, los astronautas también necesitarán "espectrómetros, roversy drones equipados con cámaras de navegación y caracterización de muestras", continúa.

 

El asentamiento: ¿dónde vivir?

Los primeros humanos que lleguen a Marte tendrán que empezar a hacerla lo más habitable posible: su misión será terraformar el planeta, es decir, asemejarlo a nuestras condiciones en la Tierra. "Hay que desplegar algún tipo de biosfera para que los astronautas puedan salir de la nave y quitarse el traje. La presión atmosférica es de magnitud inferior, no hay agua, no hay oxígeno. Tiene que proteger de las tormentas de arena, de la fricción de la atmósfera y de la radiación", indica Gómez. 

Para solucionar el tema de la edificación, la NASA ha lanzado el proyecto 3D-Printed Habitat Challenge,dedicado a buscar formas de construir con impresión 3D. Uno de los ganadores de este año es el proyecto Kahn-Yates Habitat, cuya arquitectura busca reducir al máximo la incidencia de las tormentas solares. Su construcción comienza con una excavación en el terreno, después la impresión de la base y un revestimiento de hormigón. El diseño se beneficia de las facilidades que procura la impresión 3D, e incluye un jardín, dormitorios, área de recreo, de ejercicio y un laboratorio de investigación.

Albert Kahn Associates & Yates Construction.
Albert Kahn Associates & Yates Construction.

El CEO del hábitat LunaresLeszek Orzechowski, que estudia situaciones para una posible vida espacial, opina que "tiene sentido utilizar recursos que puedan encontrarse cerca del sitio de aterrizaje y no transportar todo desde la Tierra". Por eso la impresión 3D es una gran apuesta.

Una de las propuestas que apoya Foing es la utilización de hielo, muy útil para proteger de la radiación. "Las habitaciones e instrumentos críticos se pueden proteger con una capa de uno o dos metros de regolito o de hielo; también se puede instalar una parte de la base bajo el suelo", explica el investigador de la ESA. 

 

Una habitabilidad básica: ¿oxígeno, agua, salud?

El oxígeno es imprescindible para que un ser humano pueda sobrevivir, pero la tecnología también promete acabar con este problema. Foing contempla soluciones que incluyen "extraer oxígeno de las rocas, que contienen silicatos, y del hielo, o utilizar electrolisis para separar el oxígeno del hidrógeno". En la misión Marte 2020, Gómez indica que se estudiará "un instrumento para obtener oxígeno a partir de la atmósfera marciana, utilizando el proceso de hidrólisis del agua".

Pero ¿de verdad hay agua en Marte?

"Los últimos experimentos han demostrado que hay un ciclo hídrico: hay un porcentaje muy bajo de agua en su atmósfera, están las capas de hielo de los Polos y también un reducto de sales hidratadas; el mal llamado lago de Marte", explica Gómez. 

Para cuidar de la salud de los futuros colonos, Orzechowski apuesta por la inteligencia artificial: "Nuestro software de control médico Symptomate está considerado uno de los mejores programas de telemedicina basado en IA del mundo y sería idóneo para una misión tripulada a Marte".

 

La supervivencia: ¿qué comer?

Otro de los retos que hay que abordar es el cultivo de alimentos en el planeta rojo. Ni la típica comida deshidratada es lo más apetecible, ni los nuevos alimentos espaciales durarían para siempre en un asentamiento prolongado. La arquitecta y ganadora de Innovadores Menores de 35 Perú 2015de MIT Technology Review en español Luciana Tenorio, investiga cómo construir un invernadero que solucione los problemas de radioactividadgravedad y falta de agua con los que se encontrará un astronauta en Marte.

"Primero creé una tela de algodón mezclada con un material sintético de algas para hacer el invernadero más resistente a la radiación", explica. Con ella logró retener un 99,7% de los rayos ultravioletas. Ahora busca la forma óptima para su construcción. "Lo más operativo es utilizar materiales propios de Marte, así que mi proyecto actual consiste en crear una fachada con agua congelada de las capas inferiores de los Polos de Marte, utilizando máquinas de impresión 3D que lo extraigan y lo vayan imprimiendo en capas formando un iglú. Para encapsular el hielo se utilizaría un polímero especial", detalla Tenorio.

La arquitecta añade que "el invernadero debe ser una extensión de la casa, porque salir de la estación a recolectar vegetales es demasiado arriesgado". Además, recalca la importancia de crear un hábitat en la superficie y dejar un poco de lado las ideas de crear viviendas e invernaderos subterráneos, que alimentarían "la claustrofobia y la depresión". 

Marte, Ridley Scott.
Marte, Ridley Scott.

Para solucionar el problema de la diferencia de gravedad, que podría dificultar el crecimiento de los vegetales, el hábitat dispondría de "un airlock, una cámara de presión que descomprime". ¿Y qué alimentos son más fáciles de cultivar? Matt Damon no va muy desencaminado con las patatas que le salvan la vida en Marte. "Lo más resistente es la quinoa y tubérculos como el boniato y la patata", indica Tenorio. Para otros alimentos más complicados, podría utilizarse la hidroponía, como hacen en Lunares, donde según Orzechowski "están probando instalaciones aeropónicas para el cultivo de plantas sin utilizar suelo".

 

La pregunta clave: ¿cuándo?

Con esta lluvia de ideas y otras problemáticas más fáciles de resolver, como las fuentes de energía, para lo que podrían utilizarse placas solares o reactores, queda fijar un día D. "La NASA lo fecha en torno a 2030 o 2040, pero eso es mañana. Aún quedan muchos desarrollos tecnológicos por inventar y mejorar, así que yo hablaría más bien de 2050 ", explica Gómez. Para Foing una "visita corta será posible en 10 años y, después del 2033, será de semanas".

Tenorio recuerda los peligros de que algo salga mal y los astronautas queden desamparados frente a la radiación: "Un día expuesto a la radiación marciana es como tomar una radiografía de tórax, en un año provocaría cáncer y, en tres años, la muerte". No son peligros a menoscabar, por eso muchos tildan de 'suicida' a misiones como la de Mars One, donde no está garantizado el viaje de vuelta. 

"Necesitamos probar las soluciones tecnológicas en otros espacios, como la Luna, antes de tomar todos esos riesgos, y asegurar el desarrollo de sistemas fiables para el regreso a Tierra", añade Foing. El siguiente pequeño paso para el hombre, pero gran salto para la humanidad, está cerca, y esta vez será sobre Marte. Como concluye Gómez, "no hay nada imposible".

Por Patricia Ruiz Guevara